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人类与癌症的现代战役

2020-06-16

「癌症」是现代人的瘟疫,它虽然不会传染,它那震慑人心的恐惧,却有着极大的感染力。

不论在台湾或是欧美,癌症蝉联十大死因之榜首已达数十年。现代医学、药物虽然已大大的改善癌症的疗效,但是仍有一大半的病人,特别是晚期的癌症,及某些较少见的癌症,自诊断到死亡不到五年的时间或更短。被诊断癌症的人,身上彷彿装了一颗不定时炸弹,随时胆战心惊,害怕自己即将离世。

接受住院医师训练的时候,我们大概知道,实体器官的癌症(例如:乳癌、胃癌、大肠癌)主要以外科手术切除为主;而体液的肿瘤(例如:淋巴癌、白血病、多发骨髓瘤)则以化学治疗为主。

然而,近年来随着科技进步,愈来愈多的新兴疗法(例如:放射线治疗、标靶药物)逐渐成形,这条界线似乎开始模糊,各种疗法之间的搭配使用,会产生出更好的果效,而更早侦测到癌症,也正在改变癌症期别分布的版图。

历年来癌症理论的重大变革

有机会读到一本由时报文化出版的《万病之王》(原文为The emperor of all maladies: a biography of cancer),这是一本彷彿癌症治疗近代史的着作,作者辛达塔.穆克吉(Siddhartha Mukherjee)是哥伦比亚大学的肿瘤科医师,在容易使人绝望的癌症治疗中,希望透过历史的回顾,看到未来癌症的终局。

在人类的历史中,关于癌症的记录令人惊讶的少见,诸如主前四百年,希波克拉底描述如「螃蟹」的团块;这一方面可能是古代人类社会传染病盛行,一方面可能是现代人寿命延长,以致于十九世纪的医师,认为癌症是现代人太过忙碌造成。

早期的医学对于癌症的描述很令现代人费解,例如公元二世纪的「黑胆汁理论」,长期深植于人心,一直到十八世纪,才被解剖学者推翻;十八世纪开始,致癌物诸如烟囱煤灰、香菸逐渐受到重视。

「细胞」的观察与发现,始于十九世纪中期,而癌症的理论形成与早期的化学治疗药物,起始于一度被称作「血液化脓」的白血病(leukemia)研究,当时逐渐发现,癌症是大量异常增殖的细胞。廿世纪的初期至中期,现代化疗之父悉德尼.法柏(Sydney Farber)意外的发现强力抗癌化学物─叶酸拮抗剂,藉由治疗恶性贫血的反向思考,法柏治疗了许多白血病病童。

廿世纪以后,随着分子生物学的进展,科学家发现癌细胞普遍有生长调控异常的现象,某些病毒与特定癌症的关联也逐渐被发掘。癌症具有侵犯和转移的特性,它是「不顾一切的个人主义者」,彷彿「一种平行物种」,是「孤注一掷、充满恶意的现代生魂」!

化学治疗蓬勃发展的年代

廿世纪的初期及中期,自从意外发现化学药物对癌细胞的效果后,虽然燃起药物治疗癌症的希望,其研究却是零星且缓慢的。

其后,受到併用抗生素治疗病菌,及绒毛膜癌意外治疗成功经验的启发,1960年代开始出现合併四种药物的化疗试验,起初被医界认为是毒药组合的化疗药物,在将某些白血病患者推向死亡边缘后,其中一部分的病人竟然出现好转的现象。癌症化疗药物的研究,开始进入百家争鸣的时代,当时在美国甚至启动了「征服癌症法案」,好比「癌症的登月计画」。

外科手术治疗「除恶务尽」

文献上最早记载癌症手术切除,是在主前四百多年的波斯皇后阿托莎,她当时罹患了侵袭性乳癌,由一名说服她的奴隶替她切除。然而,一直到十九世纪,麻醉药与抗菌剂的发明,才使得外科手术往前跨越了一大步。

十九世纪,美国的霍斯泰德医师开始为乳癌病患,进行大规模的「根除性乳房切除术」,并且为了预防癌症复发,手术几乎被推展到截肢的边缘!这样大规模、破坏性的手术方式,一直被某一派的外科医师推崇着,然而,依旧无法完全遏止肿瘤复发;一直到二十世纪,放射线治疗兴起,併用较小範围的手术切除,也可以达到一样的治疗效果。

统合治疗、分子疗法时代来临

到了1970年代,各种癌症的疗法似乎遇到瓶颈,外科医师、化疗师、放疗师竞相推崇自己的疗法,事实却显示,合併多种疗法,一如化疗药物的併用,才能达到更好的果效。后来更加入安宁照护与缓和治疗的观念,以提昇癌末病人的生活品质。

癌症的治疗,一如它的成因—多基因、多因素、多步骤,一样需要跨越临床科别的医疗团队,以达成最大的治疗功效。近年来,随着分子生物学的进步,以及「人类基因体计画」的完成,似乎又为癌症治疗,开了一扇门,也开启了临床医学与基础研究的合作年代。

从信仰的角度来看,癌症是不受控制的细胞与组织,它规避了计画性的死亡(细胞凋亡),毫无限制的侵犯、生长、扩张,是人类的病态版本,然而,以如此病态的方式「追寻永生」,竟然导致个体的死亡。

在美国,因着癌症治疗累积的进步,1990至2005的十五年间,癌症的死亡率下降了百分之十五,这样的数据彷彿给癌症的研究,打了一剂强心针。盼望使人成事的神,在医疗、生物科技界,兴起更多合祂心意的人,成就美好的事。

追寻真道的人,不必惧怕死亡,神已经预备了一条又新又活的路(希伯来书十章20节)。同时不要忘记,「若不是耶和华建造房屋,建造的人就枉然劳力;若不是耶和华看守城池,看守的人就枉然警醒。」(诗篇一二七篇1节)研究者应当时刻努力、与人和睦、心存谦卑、荣耀上帝。


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